New Horizons en Ultima Thule

Crédito de la imagen: NASA/Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins/Southwest Research Institute

Crédito de la imagen: NASA/Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins/Southwest Research Institute

Muy temprano en el Día de Año Nuevo 2019, la nave espacial New Horizons de la NASA encontró su segundo objetivo de la misión principal: un objeto del Cinturón de Kuiper apodado Ultima Thule, en honor a un nombre clásico y medieval de lugares más allá de las tierras conocidas. Ultima Thule es verdaderamente la “tierra” más lejana conocida en el sistema solar. Con un eje semi mayor de aproximadamente 45 UA *, es casi un 50% más alejado del Sol que Neptuno y 5 UA más que la distancia promedio de Plutón. Ultima Thule es pequeño, solo tiene 30 km de largo, pero es probable que sea representativo de otros objetos primitivos en el sistema solar, y por lo tanto tiene potencial para resolver algunas preguntas que han estado desde mucho tiempo sobre el sistema solar primitivo. Por ejemplo, las imágenes de primer plano de Ultima Thule muestran que es un contacto binario: dos objetos separados, en su mayoría esféricos, que se tocan entre sí. Los núcleos de muchos cometas (como el cometa Halley) son alargados o bilobulados, y Ultima Thule podría representar los estados originales de estos cometas.

Ninguno de los dos lóbulos del objeto, llamados de manera informal Ultima y Thule, está aplanado o roto de manera significativa, lo que significa que se movían lentamente (menos de unos pocos kilómetros por hora) cuando se tocaron entre sí. Esto es mucho más lento de lo que predicen las teorías. Ultima Thule gira muy lentamente, aproximadamente 15 horas por rotación, mientras que los modelos dinámicos de su formación sugieren que Ultima y Thule giraron entre sí cada cuatro horas cuando se tocaron. Esta diferencia sugiere que Ultima Thule tenía lunas, que podrían haber acomodado la rotación ahora perdida (es decir, el momento angular). Ultima y Thule son del mismo color rojo marrón, lo que es consistente con los hielos meteorológicos espaciales que contienen compuestos orgánicos. Todas estas observaciones son de los primeros días de un conjunto de datos que tardará casi 20 meses en descargarse. ¡Imagínate qué otra cosa nos puede decir el conjunto de datos mientras seguimos explorando las observaciones realizadas durante el sobrevuelo de un objeto distante en los confines del sistema solar!

* Una UA es una unidad astronómica, la distancia del sol a la Tierra.

Para más información visite: http://pluto.jhuapl.edu/Ultima/Ultima-Thule.php

 

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