Una solución a la crisis energética de Saturno

Composición de imágenes en el infrarrojo cercano de Saturno capturada por la sonda espacial Cassini. Las regiones verdes son auroras ricas en iones de hidrógeno.

Composición de imágenes en el infrarrojo cercano de Saturno capturada por la sonda espacial Cassini. Las regiones verdes son auroras ricas en iones de hidrógeno. Crédito de imagen: NASA / JPL / ASI / Universidad de Arizona / Universidad de Leicester.

Los gigantes gaseosos de nuestro Sistema Solar están tan lejos del Sol que deberían de tener atmósferas frías. Sin embargo, la capas superiores de la atmósfera de Saturno (y la de otros gigantes gaseosos) están cientos de grados Celsius más calientes de lo que se esperaría solo con calentamiento solar; esto ha originado un debate sobre la misteriosa fuente adicional de calor. Datos recogidos por la sonda espacial Cassini revelan la presencia de auroras similares a las terrestres (boreales y australes). Los científicos sospechaban que los iones que se desplazan en el campo magnético de Saturno inducen corrientes eléctricas en las capas altas de su atmósfera. Estas corrientes crearían las auroras y calentarían principalmente los polos de Saturno, aunque sugirieron que la energía quedaría atrapada donde fuera depositada. Un estudio dirigido por Zarah Brown en la Universidad de Arizona analizó ocultaciones solares en el ultravioleta extremo tomadas durante el final de la misión Cassini. El objeto era crear mapas de temperatura y densidad para diferentes latitudes y profundidades atmosféricas. Este estudio desveló que mientras las temperaturas más altas se dan en latitudes cercanas a las auroras, los vientos y las ondas atmosféricas son capaces de redistribuir la energía a través de toda la atmósfera, explicando así las temperaturas más altas medidas en todas las latitudes. Estos resultados proporcionan un conocimiento fundamental de los procesos físicos que operan en las atmósferas de los gigantes gaseosos. Además, son cruciales para planear misiones futuras a la parte más lejana del Sistema Solar, así como para estudiar exoplanetas alrededor de otras estrellas. LEE MAS