Las caóticas formaciones montañosas de Plutón podrían haberse deslizado a su lugar

En esta imagen aérea en 3D compilada a partir de datos de New Horizons, las formaciones montañosas de alto relieve se encuentran rodeadas por el hielo de nitrógeno en la ladera de su probable fuente, las tierras altas antiguas y erosionadas.

En esta imagen aérea en 3D compilada a partir de datos de New Horizons, las formaciones montañosas de alto relieve se encuentran rodeadas por el hielo de nitrógeno en la ladera de su probable fuente, las tierras altas antiguas y erosionadas. Crédito de la imagen: NASA / JHUAPL / SwRI / Paul Schenk y John Blackwell, Instituto Lunar y Planetario

El borde occidental del Sputnik Planitia de Plutón alberga espectaculares formaciones montañosas caóticas y fragmentadas que se elevan a más de un kilómetro por encima de las llanuras de hielo de nitrógeno que llenan la cuenca de abajo. Su alto relieve, aspecto angular y características espectrales indican que están hechas del mismo hielo de agua que forma la corteza del planeta, pero su falta de estructura consistente significa que es poco probable que se formaran debido a las formas más conocidas de procesos de formación montañosa tectónicos. La investigación dirigida por Sean O’Hara, del Instituto Lunar y Planetario (LPI por sus siglas en inglés), sugiere un nuevo mecanismo de formación para este terreno caótico: las formaciones podrían ser partes de la corteza que se deslizaron por la ladera de la cuenca del Sputnik Planitie. O’Hara y el colaborador Andrew Dombard de la Universidad de Illinois en Chicago calcularon las fuerzas requeridas para que una formación montañosa se deslizara bajo su propia gravedad, teniendo en cuenta los efectos de la fricción en su base y cómo el nitrógeno que lo rodea ayudaría e impediría su movimiento. Concluyen que las formaciones podrían emplazarse rápidamente si el nitrógeno líquido estuviera presente en la base de estas mismas, lo que podría ocurrir durante los períodos cálidos del clima de Plutón. Esta observación se suma a la creciente evidencia de que los períodos de cambio climático en Plutón tuvieron un papel importante en la formación del paisaje único de este lejano mundo. LEE MAS