Plutón tuvo un arranque en caliente

Crédito de imagen: NASA / JHUAPL / SwRI

Crédito de imagen: NASA / JHUAPL / SwRI

Aunque la superficie de Plutón está helada en la actualidad, es probable que este cuerpo haya tenido un “origen caliente y violento”, según un nuevo estudio dirigido por Carver Bierson de la Universidad de California en Santa Cruz. Si esta hipótesis fuera correcta, aumentaría drásticamente la posibilidad de que e agua líquida debajo de la superficie de Plutón desde su formación, por lo que sería potencialmente habitable durante un período de tiempo más largo del considerado hasta ahora.

El equipo de Bierson determinó los mecanismos causantes del calentamiento de Plutón mediante el análisis de sus características tectónicas. Ciertas características superficiales como grietas o fracturas pueden formarse cuando el agua en un océano subsuperficial se congela. La congelación aumenta el volumen del agua, forzando un estiramiento del hielo. Por el contrario, cuando se derrite una capa de hielo, su volumen disminuye y se forman características tectónicas de compresión como las crestas. Según modelos anteriores, Plutón se formó a partir de partículas que se unían lentamente y que retuvieron poco calor durante su acreción. En este escenario de “arranque en frío”, un océano subsuperficial solo se podría formar más adelante en la historia de Plutón a medida que la capa de hielo se derritiera debido al calor de la descomposición de los elementos radiactivos. Sin embargo, Bierson y sus coautores apenas encontraron evidencia de los terrenos de compresión predichos con un modelo de “arranque en frío”, ni siquiera en las partes más antiguas de la superficie de Plutón que han sido fotografiadas. Por tanto, concluyeron que Plutón se formó rápidamente en un escenario de “arranque en caliente”: usando rápidamente la energía gravitacional liberada a medida que los nuevos materiales caían en forma de bombardeos, un océano subsuperficial se formó muy al inicio en la historia de Plutón. Las grietas y fracturas observadas en su superficie serían el resultado del lento enfriamiento y congelación del océano. Según su modelo para la formación de Plutón, los autores estimaron que muchos otros objetos del Cinturón de Kuiper tendrían una ruta de formación similar. Esto implica que los primeros océanos subterráneos podrían haber sido una característica común de estos cuerpos distantes y helados. Las grietas y fracturas observadas en la superficie son el resultado de que el océano se enfría y se congela lentamente con el tiempo.  LEE MAS