Cráteres gemelos en Europa Central formados en eventos distintos

La cuenca de Nördlinger Ries y Steinheim en Alemania se consideró durante mucho tiempo un cráter de impacto doble.

La cuenca de Nördlinger Ries y Steinheim en Alemania se consideró durante mucho tiempo un cráter de impacto doble. Izquierda: Vista del cráter Ries (15 millas de diámetro, 14.8 millones de años de antigüedad), con la iglesia de San Jorge en Nördlingen, construida con roca de impacto (suevita), cerca del centro de la imagen. Arriba a la derecha: la cuenca de Steinheim (diámetro de 2.5 millas) con una elevación central prominente vista desde el borde sur del cráter. Fotos de Martin Schmieder. Abajo a la derecha: sismita del terremoto de Ries (abajo, parcialmente en la sombra) coronado por una capa de material eyectado de Ries (subhorizontal en la mitad inferior de la imagen, con guijarros de piedra caliza) superpuesta por sedimentos más jóvenes (arriba), a su vez, cortados transversalmente por un Dique clástico prominente de 2 pulgadas de ancho (vertical, cerca del centro) vinculado con el terremoto de Steinheim que siguió al impacto de Ries unos cientos de miles de años después. Foto de Volker Sach.

Durante décadas, el cráter Ries en Alemania, de 15 millas de ancho, y la cuenca Steinheim, de 2.5 millas de ancho ubicada a veinticinco millas al suroeste del cráter, se han considerado un ejemplo de un cráter de impacto doble. Según esta hipótesis, un par de asteroides se estrellaron contra la Tierra hace 14.8 millones de años en la época del Mioceno medio creando los dos cráteres simultáneamente. Sin embargo, un nuevo estudio realizado por los geólogos Elmar Buchner (Universidad de Ciencias Aplicadas de Neu-Ulm), Volker Sach (Sigmaringen, Alemania) y el ex becario postdoctoral del Lunar and Planetary Institute Martin Schmieder ofrece evidencia de una hipótesis alternativa.

La investigación de dos capas separadas de sismita (roca deformada caóticamente por una onda sísmica) que se encuentran dentro de las 120 millas de los cráteres de impacto sugiere que hubo dos grandes terremotos que sacudieron la región. La unidad de sismita inferior está coronada por guijarros lanzados desde el distante sitio de impacto de Ries, lo que indica que la sismita es el resultado directo de un terremoto provocado por el impacto. La unidad de sismita superior consta de diques que se formaron cuando la roca licuada se comprimió hacia arriba desde una capa inferior rica en agua en fracturas abiertas cuando la corteza terrestre todavía estaba temblando, y revela una segunda catástrofe natural. Estos diques atraviesan la unidad de sismita de Ries, su capa de eyección y unos pocos metros de las capas suprayacentes, lo cual implica que se formaron tras el impacto de Ries y su terremoto. Estos diques probablemente estén relacionados con el impacto de Steinheim, que parece haber ocurrido unos cientos de miles de años después del evento de Ries, contradiciendo así la teoría popular de dos impactos simultáneos. La evidencia paleontológica independiente respalda esta hipótesis: los depósitos de lagos de cráter más profundos y antiguos estudiados dentro de la cuenca Steinheim parecen ser varios cientos de miles de años más jóvenes que los del cráter Ries.

Los cráteres de Ries y Steinheim pueden, finalmente, haberse “divorciado”. Sin embargo, este hallazgo no es del todo sorprendente. Estudios previos sobre la edad de los cráteres en otras estructuras de impacto en todo el mundo han demostrado que la mayoría de los cráteres de impacto que alguna vez se consideraron dobletes de cráteres o incluso “cadenas” de cráteres de impacto múltiple resultaron tener diferentes edades geológicas, lo que los hace no relacionados entre sí. LEE MAS