La identificación de la fuente de los meteoritos marcianos proporciona acceso a los primeros registros evolutivos planetarios

Un mapa incompleto de cráteres en Marte con el origen de NWA 7034 en un círculo rojo. Crédito: Lagain et al., 2022.

Marte proporciona un registro único y accesible de los primeros procesos de formación y diferenciación planetaria, los cuales han quedado oscurecidos por la evolución posterior en la Tierra debido a procesos como la erosión, la diferenciación interna y la tectónica de placas. Actualmente, los estudios se basan en datos proporcionados por sondas espaciales o evidencia de meteoritos marcianos para localizar estos registros poco frecuentes.

La brecha de meteoritos marcianos del Noroeste de África (NWA) 7034 (“Belleza Negra”) y sus piedras emparejadas conservan los únicos registros meteoríticos conocidos de formación temprana y condiciones ambientales en Marte. Ubicar su fuente proporcionaría un objetivo en futuras misiones para estudiar la formación y diferenciación de Marte en los primeros 10 millones de años después de su acumulación y, por extensión, todos los planetas terrestres.

Un equipo de científicos dirigido por Anthony Lagain en la Universidad de Curtin identificó, entre los 94 millones de cráteres catalogados en Marte, el cráter fuente de NWA 7034 utilizando un algoritmo de aprendizaje automático diseñado a medida y una supercomputadora en el Centro de Investigación de Supercomputación Pawsey. Considerando su campo magnético, las abundancias elevadas de potasio (K), torio (Th) y hierro (Fe), las edades de sus minerales más antiguos (~4.5 Ga), y sus espectros en el visible e infrarrojo, el consenso actual es que NWA 7034 se originó en las tierras altas en la época noeica. Los elementos traza en las circonitas indican que la brecha se formó a partir de la eyección del cráter de impacto amazónico (hace unos 1500 millones de años), que luego se litificó. De los cráteres estudiados, solo un cráter se superpuso a una unidad geológica del noeico que mostraba las firmas magnéticas y elementales requeridas,  y que estaba cerca de la zona de eyección de un cráter de impacto amazónico anterior (llamado Khujirt). Este cráter formado hace 5-10 millones de años, previamente sin nombre y ahora llamado Karratha, se encuentra en la provincia de Terra Cimmeria-Sirenum de Marte. La identificación de las fuentes de los meteoritos marcianos brinda acceso a registros evolutivos poco frecuentes, y convierte la colección de meteoritos marcianos en una base de datos equivalente a las misiones de retorno de muestras, un objetivo importante para la comunidad científica. LEE MÁS